John Axelrod

Es uno de lo directores de orquesta más laureados del panorama internacional. Ha dirigido a más de ciento sesenta orquestas de todo el mundo, decenas de óperas y numerosos estrenos mundiales. Hace veinte años aterrizó en el aeropuerto de San Pablo y surgió el flechazo. Nadie podía imaginar que este coloso texano del podio podría acabar siendo el mayor defensor de la Real Orquesta Sinfónica de Sevilla (ROSS) de los últimos tiempos. El destino es caprichoso. Es el director musical y artístico de la ROSS que lucha ensayo tras ensayo para devolverla al olimpo de la música europea. La batuta es su única arma. Hablamos con John Axelrod. 

¿Qué escuchaba John Axelrod en casa? 

Mi madre escuchaba a Frank Sinatra y toda la música clásica. Mi hermana era bailarina de ballet punk; por otro lado yo crecí en el pop y el rock clásico (especialmente por sus raíces clásicas), y mi padre admiraba Broadway. Crecí en el blues en Texas. ¡Y mi niñera fue la primera sacerdotisa bautista negra en Texas! Amaba el Evangelio. La pregunta es: qué no escuché.

¿Cuándo se dio cuenta de su habilidad musical? 

Descubrí que tenía un tono perfecto en tres. La capacidad de escuchar el tono de una nota sin mirar el piano. Me senté sobre la rodilla del marido de mi niñera, que tocaba el piano y el órgano en su iglesia. Empecé a imitar y reproducir lo que él tocaba. Él dijo: “Creo que Johnny quiere tocar el piano”. Ella se lo dijo a mi madre, me compró un piano, et voilà!

Era un chico de Harvard. ¿Niño prodigio?

Mi padre fue a Harvard. Mi abuelo también. Mi tío fue… Se esperaba que yo también lo hiciera. Y luego conocí a Bernstein. ¿Y adivina qué? Él también fue. Me alegro de haber ido. Pero vamos, que hacer música es una escuela mejor de lo que pueden ser cuatro paredes…

¿Qué pasó cuando conoció a Bernstein? 

Es una historia extraña y divertida. Estrenó su última ópera A Quiet Place en Houston. Yo tenía 16 años. Era 1983. Lo creas o no, fui invitado a la fiesta de natación BBQ de Texas, del Gay Men’s Choir. No puedes imaginar cómo fue eso. Salté a la piscina para escapar del resplandor y no me refiero a la luz del sol. Cuando llegó Bernstein, con botas, sombrero de vaquero, gafas de sol y con un cigarrillo en el labio y whisky en la mano, salté de la piscina y, con la mano extendida para sacudir la suya, dejó caer el cigarrillo. Me pasó los dedos por la mano y me pellizcó el pezón, dándome la vuelta y declarando: “¡Tittie Tweakers of America Strike!”. No podía creer que mi héroe hubiera tocado mi teta. Luego me vestí para irme, pero de alguna manera, el mensaje llegó a mí y me dijo que realmente quería escucharme tocar el piano. Así que me quedé, jugué para él, luego me invitó a estudiar con él y el resto es historia. Pero sin duda fue un comienzo auspicioso.

Es padre de dos hijos.¿Qué tipo de educación musical le gustaría que tuvieran?

Mi hijo, como mi hija de 15 años ahora, estará expuesto a la música a diario. La música en casa es el primer paso (y el más importante) para la educación musical. Todo lo demás es secundario. Si muestra interés y talento, entonces le corresponde a él decidir. No necesita ser clásico. Como Bernstein me dijo: “Hay buena música y mala música. La vida será mejor si tocas buena música”. Y así es. Mi esposa es violinista. Mi hija toca el piano. Lo que él haga, en todo caso, dependerá de él.

¿Qué es música para usted?

La música es el aire que respiro, mi religión, el agua nutritiva de mi tierra, el poder del momento presente y la verdadera fuente del amor. ¿Necesito decir más?

¿Qué necesita un buen líder?

Por lo general, el liderazgo es la capacidad de motivar a otros para que hagan lo mejor. Tener inteligencia emocional y ser bueno en la resolución de problemas, la resolución de conflictos, el trabajo en equipo, la delegación, la comunicación… De hecho, la ROSS ofrece una seminario precisamente para ayudar a los líderes empresariales a ser más productivos y efectivos utilizando el modelo de una orquesta. Si alguno de sus lectores puede estar interesado, pídales que se pongan en contacto conmigo en la ROSS. Sin embargo, hoy no estoy seguro de lo que es un buen líder. Los directores solían ser  reflejo del liderazgo en el mundo: si hay dictadores que gobiernan países, hay dictadores en el podio. Si hay minorías y mujeres que gobiernan, hay minorías y mujeres en el podio.

Sé que es un hombre comprometido social y políticamente. ¿Qué piensa del presidente de su país?

Como decía Michel de Montaigne en su libro de ensayos: “Decir es una cosa. Hacer es otra”. Creo que las acciones hablan más que las palabras. También puedo referirme a Juan 3:17: “No amemos con palabras o con lenguas, sino con hechos y con la verdad “. Todavía tiene que convencerme de que sabe qué la verdad en realidad es…

Le gusta trabajar con los jóvenes músicos, pero ¿cree que conectan con el tipo de música que hace? 

Trabajar con músicos jóvenes es mi misión y mi medicina. Después de todo, Bernstein era mi maestro y el mejor profesor de todos. Estudiar con él durante tres meses fue más enriquecedor que tres años de un conservatorio. Decía que la enseñanza es la más noble de las profesiones. Intento transmitir esa filosofía. De hecho, el Beat Bernstein, que presentó la ROSS con los jóvenes músicos de la Fundación Barenboim Said y la Orquesta Conjunta, con la narración de Jamie Bernstein, la hija de Bernstein, ¡fue un momento histórico en la educación musical de Sevilla! Lo mejor de los músicos jóvenes es que son idealistas. Tenemos que soñar para hacer música. De lo contrario, las notas son solo puntos negros en una página.

¿Cuál es la orquesta del mundo que le gustaría dirigir y nunca ha dirigido?

Es una pregunta interesante. De hecho, he hecho más de lo que esperaba. Si hubiera podido decirle a Lenny: “Maestro, en veinticinco años que voy a estrenar tu Cándido en el Teatro alla Scala”, él hubiera sonreído y hubiera dicho: “¡Sigue soñando!”. Fui a la première en 2007, y tal vez hizo un brindis desde el cielo (si es donde está). Por supuesto, podría decir que me encantaría dirigir a la Filarmónica de Berlín o la Filarmónica de Viena o la Sinfónica de Boston (especialmente porque la familia de mi madre es de Boston). Te voy a contar algo que me pasó hace muy poco. Estaba programado que dirigiera otra vez en el Festival Maggio Musicale en Florencia, uno de los festivales más importantes del mundo, celebrando el centenario de Bernstein y actuando como parte de su ciclo sinfónico de Shostakovich. Pero cancelé porque mi esposa iba a dar a luz a nuestro hijo esa misma semana. Y es que todo eso no importa. Al fin y al cabo, lo importante es que sea un buen hombre, un buen esposo, padre, amigo y colega. Eso es real. Eso es música. El resto es ruido.

Ha dirigido cientos de orquestas, óperas, numerosos estrenos mundiales … ¿Qué le atrajo de ROSS y Sevilla para instalarse aquí?

Es un poco como la historia de Candide. Llegué por primera vez a Sevilla en 1996 con amigos, durante Feria, mientras estudiaba dirección en el Conservatorio de San Petersburgo en Rusia. Me enamoré de Sevilla como la mayoría de los turistas: la gente, el jamón, el arte, la arquitectura, los jardines, el flamenco, la manzanilla, el baile, la hospitalidad, las tapas… y me pregunté si algún día haría música en esta primera ciudad de ópera. Quince años después dirigí la orquesta y la historia de amor continuó. Cinco años después de eso, me convertí en Director Artístico y Musical. Tal vez es el destino. Yo creo en ese tipo de cosas.

¿Se ha subestimado la ROSS?

Absolutamente. Llevo tiempo diciendo que la ROSS es la joya de la corona, la única orquesta real de sustancia en el sur de Europa y la embajadora artística de la primera ciudad de la música de la UNESCO. Es una orquesta de calidad mundial que merece el apoyo de sus políticos, sus instituciones y su público. Si ellos no fueran una gran orquesta, no daría mi sangre, sudor y lágrimas por ella. Estamos mejor ahora que en 2015 cuando comencé mi mandato, con una calidad incontestable, un regreso a las giras internacionales y un mayor apoyo público y financiación. La ROSS debe ser percibida como algo que vale la pena preservar.

He asistido en ocasiones a conciertos de la ROSS y su forma de dirigir es muy enérgica, ¿qué le mueve por dentro?

Bueno, soy un aries, que dice mucho sobre cómo reacciono y siento. Nunca he perdido al niño que llevo dentro. La energía es una cosa relativa. Pero el amor que das es igual al amor que recibes, como escribieron Lennon y McCartney. Así que cuanto más das, más recibes a cambio. Y la música en sí misma es mi musa, así que es fácil sentirse inspirado.

¿Cuál es el papel de una orquesta sinfónica en la ciudad en la que juega?

Según Lonely Planet, Sevilla es para 2019 el destino turístico número uno en el mundo. La Convención Mundial de Turismo y Comercio WTTC se celebrará en Sevilla en 2019. La ROSS es la embajadora artística de la ciudad. La ROSS, como orquesta y compañía, desarrolla audiencias y contribuye a los ingresos, el empleo y los impuestos, a la vez que atrae el turismo, el desarrollo económico, la inversión, la educación, los bienes inmuebles, la cultura y mucho más. La apreciación musical y el desarrollo de la audiencia abarcan la historia, las matemáticas, la literatura, el arte, los idiomas, la biografía, la geografía, la ciencia y el deporte. En resumen, una orquesta define la identidad de una ciudad. Y Sevilla es una capital cultural del mundo. No se puede separar la Filarmónica de Viena de Viena. No se debe separar la Real Orquesta Sinfónica de Sevilla de Sevilla.

En los Estados Unidos, la figura del mecenas es muy común. ¿Extraña este modelo de mecenazgo para apoyar a la orquesta?

Es cierto que las leyes fiscales en España no apoyan a las organizaciones culturales y artísticas como el patrocinio privado con deducciones fiscales totales como en los Estados Unidos. Sin embargo, hay beneficios impositivos disponibles y, cuanto más a menudo uno da, mayor es la deducción. La ROSS es, en realidad, una empresa, pero trabajamos junto con fundaciones que actúan como patrocinadores fiscales para proporcionar el beneficio fiscal a los ciudadanos españoles que se preocupan por la cultura y quieren ayudar. En España prevalece la actitud de que el gobierno paga por la cultura con dinero de los contribuyentes, por lo tanto ¿por qué debería el individuo dar más? Pero la realidad es que el soporte es solo nominal, como la estructura básica de una casa y el suelo de un jardín. Si quieres que la casa sea bella, mejor poner algo de arte en ella. Si quieres que el jardín crezca, planta las semillas, sopla un poco de aire, nutre con agua y dale un poco de amor. El patrocinio puede garantizar que Sevilla siga siendo una capital de la cultura no solo en la historia, sino también en el presente y en el futuro.

¿Hay una buena base musical en Andalucía?

¡Por supuesto! Se han instalado más óperas en Sevilla que en cualquier otra ciudad del planeta y el flamenco es literalmente autóctono de Andalucía. Por eso se aprobó que Sevilla fuera designada como la primera ciudad de la música de la UNESCO. Me siento muy privilegiado de seguir contribuyendo a este legado de la música en Andalucía.

¿Le gusta la música local? Me refiero fundamentalmente al flamenco y a las marchas de Semana Santa. 

Adoro el flamenco y he hecho muchas actuaciones con algunos de los mejores cantaores de flamenco, bailaores y conjuntos en España. Y queda mucho por ver y escuchar. Hasta ahí te puedo decir de momento. En cuanto a las marchas, Semana Santa es para mí una de las experiencias musicales más extraordinarias que he tenido. En ningún otro lugar he escuchado marchas que puedan manifestar concretamente el sufrimiento y la salvación. Recientemente estuve muy impresionado con un paso en la calle Castelar, con una marcha fúnebre casi de Verdi, mientras el humo de las velas del paso ondeaba en el aire sobre nuestras cabezas. Fue místico y misterioso, y realmente inolvidable.

¿Quiénes son sus referencias clásicas y contemporáneas?

Cambio muy a menudo. Por supuesto, Beethoven es mi héroe. Ravel es mi maestro. Wagner es mi epifanía. Mahler mi ángel. Y Bernstein mi pan de cada día. Pero también podría decir que Johnny Hartman fue mi voz favorita, U2 fue mi adolescencia, David Bowie fue un genio y John Adams es para mí uno de los mejores compositores contemporáneos. Hay muchos. Mi consejo es simplemente abrir los oídos, tu corazón y tu mente. Lo que hay afuera seducirá, conmocionará y sorprenderá. Esa es la belleza de la música. Es un lenguaje universal al que ninguna palabra se puede comparar.

Leí que le gustan los vinos. ¿De dónde viene esa pasión?

El vino para mí es como la música. Desarrollé, a través de la hipnosis y la programación neurolingüística para recuperarme del envenenamiento por mercurio después de comer una trucha en mal estado, una forma extraña y sutil de “sinestesia” entre el sonido y el gusto. Pruebo lo que escucho y viceversa. ¡Eso me ha ayudado a ser un buen director! Un buen vino es como buena música. Dirigía artistas de grabación a principios de los noventa y pensé que sería una buena idea hacerme mánager de chefs. ¿Por qué no? Esto fue antes de la explosión de Internet, por lo que la televisión por cable era un territorio nuevo. Los programas de cocina, las ofertas de libros y, sobre todo, las famosas clases de cocina y las cenas en las bodegas eran nuevas áreas de negocios. Entonces comencé a chequear chefs. Pronto descubrí que Robert Mondavi estaba buscando un director para su centro de vinos y alimentos en Costa Mesa, California. Me querían y le pregunté qué tenía que hacer. Ellos respondieron: “Comer y beber”. Dije con una sonrisa: “Soy tu hombre”.

¿Qué hay detrás de todo esto? 

Una curiosidad implacable y la búsqueda de algo que en realidad no existe: la perfección. Pero eso no significa que no podamos intentarlo. De eso se trata el viaje de la vida.

Los cantaores flamencos a menudo beben vino fino para calentar la voz, ¿y usted?

Bebo vino después de un concierto. Ahí es cuando realmente puedo disfrutarlo.

¿Podría darnos un adelanto de lo que encontraremos la próxima temporada?

Nuestra temporada 2018-19 es un punto de inflexión. Con más imaginación, innovación e inspiración que nunca. Los músicos de la Real Orquesta Sinfónica de Sevilla ofrecerán un amplio programas en torno al tema La música y la palabra escrita. De Cervantes a Shakespeare, de Byron a Molière, de Lorca a Schiller, de Goethe a Pushkin o de la Biblia a la fábula. La palabra escrita ha inspirado a los compositores en todas y cada una de las variaciones de la forma musical: desde la cámara música hasta el poema sinfónico y la ópera. No podemos olvidar que, aunque la literatura es la base de la comunicación, la música, como dice el escritor C. S. Lewis, “es la más alta de las artes, porque realmente comienza donde otros la abandonan”.

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